José Teixeira

The plastic arts are the materialisation of thought and feeling, united by whatever two- or three-dimensional basic material the artist chooses to work with. Unlike painting and sculpture - art forms that saw a break away from the stigma of manual labour during the Renaissance period, placing the status of the artist on a par with that of the intellectual - medals are still considered an inferior art form, more a product of craft-work than a vehicle for the expression of aesthetic thought and feeling, capable of making its own social statement.
Evidently this is not a question of the size of a medal - quite the opposite. It is quality, not quantity, that is of the essence here. What counts in medal-making is the relationship between the product itself and its public in the wider sense of the word. In other words, it is a question of taste, which is itself steeped in and influenced by the history of art and the development of ideas and aesthetics.
Having thought a great deal about this, both as an artist and a theorist, I have come to the conclusion that the problem lies in the lack of theoretical reflection regarding medals, a lack that exists despite the existence of medal-making as one of many valid artistic genres within the plastic arts. Although integrally connected to its sister forms - painting and sculpture - it is still very much the poor relation, the Cinderella of the visual arts.
Here in Portugal medal-making has begun to shake itself free of its historical legacy, in so much as it is a recognised course of study (albeit optional) at Lisbon University's Faculdade de Belas Artes [1]. In the 1990s particularly, due to the work of Professor Helder Batista, the medal was reborn and a younger generation of sculptors were enthused by the medium, which became known as a field that employed innovative technological and artistic perspectives and was finding its own unique space in the world of contemporary art.
Nowadays, with the present blossoming of group and individual exhibitions, the long-awaited goal of modernisation is being attained - modernisation, born out of a spirit of vitality and curiosity, a final break away from earlier formal constraints. The adoption of other semantic and technological vocabularies has been made possible by the medal-makers' own sense of poetry and theoretical reflections, which have nurtured the process of creativity, thereby contributing to the revival of this art form.
It is in the light of this development that this text has been written. It is intended to reach out to a wider audience, and is based on thoughts published in the catalogues of two different exhibitions held in 2002.

When speaking of medals collectively, it is necessary to examine a whole range of activities that together constitute what is commonly known as medal-making. In so doing, one is performing a purely normative, abstract exercise.
It can be seen that from the beginning of the twentieth century an unquestioned definition of the medal existed according to a common consensus. Today this does not apply, because the artists' own individual interpretations and readings of the world have broadened, breaking away from the earlier traditions surrounding this artistic genre. This is due in the first place to the poetic nature of individual projects, which has truly revolutionised contemporary work and left behind the constraints of the past and historical and social certainties.
But in a sense what one witnesses nowadays is often a sort of linguistic insolvency that rarely moves away from repetition and stereotypes or goes beyond the cliché of novelty while still presuming to be modern. On examining modern medals, one notices that proposals concerning form oscillate between two archetypes. There is the marie biscuit, recognisable by its circular form and two parallel faces (obverse and reverse), with its pictogram and written message. And there is the knick-knack or bibelot type, a paradigm that originated in the asymmetrical compositions of the Baroque period, in a climate of greater three-dimensional richness.
Nevertheless, despite the interminable polemics that generally surround the interpretations of the medallic form by individual artists, one can try to pick out certain invariables in these conceptions, and thereby attempt to establish a normative body which allows one to classify in an objective manner the concept of the medal as a specific artistic form, a specific autonomous artistic genre at variance from other plastic art forms.
It seems appropriate at this point to mention some of the factors that constitute these differences. Firstly, the medal is a space for coded information. Secondly, its scale is designed according to the size of a normal human hand, giving it a more intimate quality; it is an object that can be passed from hand to hand, conceived, so to speak, anthropologically, from the human form. As to the configuration of the medal itself, this can be classified into two different types. The first harks back to elementary geometric structures and is generally a circle, square or rectangle in shape. The second has unexpectedly varied edges that are neither uniform nor regular. In both cases we are looking at a relatively small spatial volume, which in the first instance is defined by perfect geometric forms and parallel surfaces (the obverse and reverse) linked to each other by the thickness of the piece, whilst in the second the basic geometric forms have been altered in order to increase the possibilities of three-dimensional forms in space.
A particularly interesting feature of the medal is the interaction between more conventional topological spaces and the imaginary references and interpretations of the artist himself. The most interesting artists are those who unceasingly reinvent and push their interpretations to their limits, not compromising their identity but creating ever greater dialectic depth and potential. It could be said that in some ways this approach reflects the development of the formal aspects of art as language characterised by the Bauhaus school, but at the same time some theoretical reflection regarding the limitations and possibilities of its language is necessary, for without this the medal would continue to be an unconsidered outcast.
It is as a result of these processes that the medal can pass beyond the realms of being a mere craft product, to become a thought-provoking object and at the same time a legitimate piece of art.

Within the plastic arts the medal constitutes a genre conventionally identified by the following characteristics. It is an intimate object that takes its scale from that of the human hand (which is generally about ten centimetres across). It is reproducible, by casting, striking or constructing. It has two sides, which are symmetrical and parallel and derive from solid regular geometrical shapes: the circle, square, or rectangle.
Over the last decade the medal in Portugal has become a more personal object of investigation, less traditional in the sense that it is not so closely connected with special occasions and orders. What began as an exercise in artistic expression made special by its ability to be handled (the cast medal) has now become a thought-provoking cultural object with its own special identity. The normative conventionality of the genre has been transformed into a context for discussion. The medal has an ever-growing autonomy.
In a world that is marked by the banality of its discursiveness, the very essence of objects can be rediscovered through the medal. A medal can be a record of the process of interacting with reality, but at the same time it conveys significant amplifications, in terms of material existence, of the creator himself. The challenge for the modern medal is that it should remain a valid comprehensible exercise within the conformities of established plastic art, without abandoning the power to disregard those principles when questioning the world that we all share.

1. This course has been in existence since curricular reforms of 1957, revised in 1975. It is held at the Escola Superior de Belas Artes, Lisbon.
2. This section is based on the text written by the author for the catalogue of a group exhibition, Exercícios sobre o plano (Exercises on a plane), which consisted of works by Helder Batista, José Teixeira, Victor Santos, José Simão and Veiga Luis. The exhibition opened at Lisbon's CTT Gallery on 1 April 2002.
3. This section is based on a text contributed by the author to a catalogue of a solo exhibition of his own works, Medalhas corpo messagem (Medals body message), which opened at the Paço da Cultura, Guarda, on 10 June 2002.


José Teixeira

As artes plásticas são inquestionavelmente,  produtos da sensibilidade e do pensamento materializados num qualquer suporte bi ou tridimensional.
A medalha, comparativamente à pintura ou à escultura que no Renascimento se libertaram do estigma da manualidade repensando o estatuto do artista em paridade com a do intelectual , continua hoje  a padecer do preconceito de ser  considerada uma arte menor, mais produto de artesania do que  portadora de pensamento estético socialmente  empenhado e interveniente.
Evidentemente que não é o seu tamanho pois, uma coisa é quantidade e outra bem diversa é a qualidade.
O que está em causa  é a relação da produção  com o público, isto é,o problema do gosto e da sua fundamentação cultural à luz da História da Arte e das ideias, da estética etc.
Reflectindo sobre o assunto o que, desde logo, sobressai é a pobreza de reflexão teórica sobre a medalha enquanto  género artístico diferenciado das demais artes plásticas. A medalha continua a ser a gata borralheira,parente  pobre,entre suas distintas irmãs a pintura e a escultura.
Em Portugal a medalhística tem tentado ultrapassar esse legado, quanto mais não seja pelo facto de fazer parte  das disciplinas (opcionais) do Curso de Escultura da Faculdade de Belas Artes da Universidade de Lisboa [1]. Na década de 90, particularmente, na sequência da acção do Prof. Escultor Helder Batista a medalha rejuvenesceu, interessando a novas gerações de escultores e constituindo um campo de investigação autónomo, com perspectivas de inovação tecnológica e artística à procura do seu espaço de intervenção na  contemporaneidade.
O florescimento de exposições colectivase individuais são agora, a prova dessa vitalidade e do espírito de curiosidade que a desperta dainfecunda redundância formal, para uma modernidade há muito adiada.
A conquista de outros territórios semânticos e tecnológicos suscitados por uma poética de autor, acompanhados da correspondente reflexão teórica que legitima e nutre o próprio processo criativo, vai contribuindo para a dinâmica de renovação do género medalhística.

Foi neste contexto que surgiram os textos que a seguir apresentamos e cujo carácter informativo e documental se realça , propondo-os à apreciação de um público mais vasto, uma vez que ambos foram produzidos para os catálogos de duas exposições realizadas no presente ano.

Convencionalidade e singularidades do plano [2]

Pensemos na medalha, sem ser num exemplar em particular, enquanto exercício normativo de pura abstracção tentando, sobretudo, avaliar o conjunto de requisitos que concorrem para a elucidação do sentido comum do termo.
Em jeito de sumária contextualização poderíamos  concluir que se até ao inicio do século XX o regime de consensualidade normativa permitia uma inquestionável definição do conceito de medalha, actualmente o mesmo não acontece visto que  as hermenêuticas individuais tendem a alargar, a romper ou mesmo a corromper o espartilho do legado tradicional desse específico género artístico. Isto resulta,an fundamentalmente, das poéticas de projecto individualque revolucionamcontemporânea, por oposição mingua de encomendas socialmente prestáveis e que, historicamente,garantiram o exercício plástico da medalha.
No limite deste processo assisti-se, hoje, a uma insolvência linguística que raramente sai da repetição de modelos estereotipadosou supera o cliché de novidade com a presunção de modernidade.
Ao observar-se oarquipélago da medalha, podemos inferir que as propostas formais oscilam basicamente entre dois arquétipos: o da “bolacha Maria ”, tradicionalmente representada sob as duas faces paralelas de umtronco de cilindro (verso e anverso) contendo, normalmente, um pictograma e uma mensagem verbale o do “bibelot”, paradigma que decorre da erupção dos planos num jogo assimétrico e  barroquista, num clima de maior efusividade tridimensional – a medalha objecto.
Ainda assim, e subtraindo-nos à interminável polémica das singularidades interpretativas dos artistas, podemos tentar referenciar o que de invariável existe nestas concepções, visando estabelecer um corpo normativo que nos permita de forma mais objectiva classificar o conceito de medalha enquanto género específico, perfeitamente autónomo e diferenciado de outras expressões plásticas afins.
Neste contexto, conviria começarmos por inventariar alguns dos factores da invariabilidade do género:
- a medalha é um espaço de comunicação codificado;
- a sua escala remete para as dimensões comuns da mão que deste modo, a caracteriza como objecto intimista em trânsito, um objecto proporcional e antropometricamente derivado do corpo humano.
Quanto à configuração desse território comunicacional poderíamos circunscrevê-lo em duas principais tipologias, uma que decorre de uma prévia estrutura geométrica elementar, vulgarmente de face circular, quadrada, rectangular (figuras geométricas simples) e outra de perímetro formal sinuoso, não regrável ou irregular. Em qualquer dos casos estamos perante um hipotético volume de espaçode dimensões reduzidas primeiro modelo, se circunscreve num perfeito sólido geométrico de bases paralelas - verso/anverso - ligadas entre si por uma espessura, enquanto que no segundo se altera a anterior previsibilidade planimétrica pelo exacerbamento das possibilidades tridimensionais da forma no espaço; um exercício em “ronde bosse” que frequentemente se presta a alguma equivocidade com a escultura de pequena escala. No sentido lato do termo “medalha” pauta-se, então, por uma dialéctica das singularidades do plano, implícita ou explicitamente configurado num elemento icónico de carácter gráfico ou volumétrico, acompanhado de uma mensagem verbal sintética.O protótipo deve ser concebido para ser multiplicado, isto é, tecnologicamente reprodutível.
Nesta leitura, o que resulta de interessante numa medalha é a interacção do seu convencional espaço topológico com a singular toponímia imagética do sujeito que, incessantemente,  a reinventa  no limiar dos seus requisitos limites, sem comprometer a sua identidade, prestando-se ao aprofundamento dialéctico das inúmeras potencialidades do plano.
Digamos que a perspectiva é algo bauhausiana, porém, acreditamos que é necessária alguma reflexão teórica em torno dos limites e das possibilidadesda sua linguagem sem a qual o género continuarádo anátema da manualidade.
É neste enclave que a medalha parece superar o estatuto de mero produto artesanal para se consubstanciar como objecto de pensamento plástico artisticamente legitimável.

Medalhas- corpo e mensagem

Nas artes plásticas a medalha constitui um género convencionalmente identificado pelas seguintes características :
É um objecto intimista antropometricamente derivado da escala da mão (normalmente não excede os dez centímetros)
É reprodutível por algum processo tecnológico / industrial (fundição, cunhagem ou construção)
Apresenta duas faces - verso e anverso - estruturalmentesimétricas e paralelas,  derivadas de sólidos geométricos regulares -o cilindro  o prisma recto quadrangular ou rectangular (tipologia que designamos arquétipo da “ bolacha maria” por oposição ao estereótipo do “ bibelot “, formalmente mais objectual e barroquista [4]).
A composição das superfíciesintegra elementos icónicos e textuais – A imagem e a legenda.

Tradicionalmente condicionada às encomendas, por motivo de qualquer celebração ocasional, a medalha passou, na última década, a constituir um objecto de investigação pessoal.
O que começou por ser um exercício expressivo, marcado pelo virtuosismo da manualidade (medalhas fundidas), converteu-se, nos limites da sua identidade e inteligibilidade, num sinal de pensamento e de intervenção cultural. A convencionalidade normativa do género transformara-se no pretexto do discurso. A crescente autonomia permitiu não sóquestionar os suportes em que se inscreve mas, sobretudo,selecionar as mensagens que subscreve.
Num quotidiano acentuadamente marcado pela banalização discursiva, na inversa medida da massiça reprodutibilidade das mensagens, a medalha redescobre a essência dos objectos enquanto extensões significativas  da corporalidade do sujeito,constituindo, assim, o registo de um processo de interacção na realidade.
O desafio destes objectos está no facto de permanecerem exercícios legíveis no quadro referencial da ortodoxia plástica, sem abdicarem de exprimir o inconformismo de indagar o mundo que socialmente coabitam e partilham.


[1] A cadeira existe na reforma curricular de 1957 e mantém-se na de 1975 na então designada Escola Superior de Belas Artes de Lisboa.
[2] José TEIXEIRA, texto do catálogo da exposição colectiva, Exercícios sobre o plano, Grupo Anverso Reverso; Helder Batista, Victor Santos, José Simão e Veiga Luis (medalhista convidado), Lisboa, Galeria dos CTT, 1 de Abril de 2002.
[3] José TEIXEIRA, texto do catálogo da exposição individual , “Medalhas corpo mensagem “, Guarda, Paço da Cultura, 10 de Junho de 2002.
[4] Cf. texto anterior

José Teixeira , nasceu a 3 de Novembro de 1960, licenciou-se em Escultura e realizou o Mestrado em Teorias da Arte na Faculdade de Belas Artes da Universidade de Lisboa onde, actualmente, lecciona a cadeira de Artes Plásticas. Como escultor expõe regularmente desde 1980, dedicando-se à medalhística a partir de 1995.